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Noël, une origine astronomique ?

Si Noël est aujourd'hui l'une des deux principales fêtes chrétiennes avec Pâques, qu'en est-il de ses origines lointaines ? Très proche du solstice d'hiver, la célébration de la naissance du Christ serait probablement issue de cet événement astronomique.

Le solstice se produit lorsque la position apparente du Soleil, vu de la Terre, atteint son extrême. Ainsi, vu de l’hémisphère Nord de la Terre, le Soleil apparaît au plus haut lors des solstices d'été et au plus bas lors des solstices d'hiver. Le solstice d'hiver (toujours dans l’hémisphère Nord) se produit le 21 ou 22 décembre et correspond à la nuit la plus courte de l'année.

Dans l'esprit de chacun, l'esprit de Noël est bien évidemment guidé par la Bible. Il s'avère en fait qu'exceptée la prière, pratiquement tout dans la célébration de Noël trouve ses racines dans les coutumes et la religion romaine. Et c'est là qu'on en revient au solstice. En effet, le référence la plus ancienne à la célébration de Noël un 25 décembre est datée du 2ème siècle après la naissance de Jésus-Christ. Les Romains fêtaient pendant cette période les Saturnales (en latin Saturnalia), qui célèbrent le dieu Saturne (dieu des semailles) ainsi que le retour du Soleil. A cette époque l'usage n'était pas de fêter la naissance de personnes importantes mais plutôt leur mort. Ce n'est que deux siècles plus tard qu'une fête fut établie pour la naissance du Christ. Naissance dont on doute fort aujourd'hui qu'elle eut réellement lieu un 25 décembre. C'est au 5ème siècle seulement que l’Église de l’Ouest ordonna que la fête de la Natalité soit célébrée perpétuellement le jour des rites mithriaques de la naissance du Soleil ainsi qu’à la fin des Saturnales.

C'est dire si les astres ont guidés notre histoire... Joyeux Noël !

Photo de Stan Richard : Conjonction de la Lune, Vénus et Jupiter le 1er décembre 2008.

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